Investigații recente realizate pe plămânii a 41 de persoane care au murit din cauza COVID-19, în Italia, la Spitalul din Trieste, au arătat afectarea masivă a plămânilor: leziuni extinse, distorsiuni persistente ale structurii pulmonare, cicatrici ale țesutului respirator și coagulare masivă a sângelui în arterele și venele pulmonare.

Descoperirile cercetătorilor sunt relevante pentru problemele pe termen lung cu care se confruntă mulți dintre supraviețuitorii bolii COVID-19. Termenul de „COVID lung” se referă la simptomele pacienților precum oboseala persistentă și dificultățile respiratorii, ce durează mai mult de câteva săptămâni sau chiar luni.

Aproximativ 90% dintre pacienți au prezentat celule pulmonare anormal de mari, cu mai multe nuclee, ce au rezultat din fuziunea diferitelor celule.

Celulele fuzionate, sau sincițiile, sunt cauzate de proteina spike caracteristică a COVID-19, pe care virusul o folosește pentru a pătrunde în celule. Această proteină stimulează fuziunea celulelor infectate cu cele normale, fenomen ce poate conduce la modificări structurale, inflamații și coagulare anormală a sângelui.

Cercetările au arătat persistența pe termen lung a genomului viral în celulele respiratorii și în celulele care acoperă vasele de sânge, împreună cu sinciția celulelor infectate. Prezența acestor celule infectate poate provoca modificările structurale majore observate la plămâni, care pot persista câteva săptămâni sau luni, și ar putea explica în cele din urmă „COVID-ul lung”.

Toți pacienții decedați au prezentat leziuni pulmonare extinse

Condus de experții de la University of Trieste și King’s College London și publicat în The Lancet’s eBioMedicine, studiul a implicat examinarea plămânilor la pacienții decedați la începutul pandemiei, mai exact din luna februarie până în luna aprilie. Potrivit analizei, toți cei 41 de pacienți decedați au prezentat leziuni pulmonare extinse. În plus, 36 dintre cei 41 care au făcut obiectul studiului, adică un procent de 88%, au prezentat după infectare o coagulare anormală masivă a sângelui în arterele și venele pulmonare. Modificările patologice sunt specifice coronavirusului, acestea nefiind întâlnite la pacienții cu pneumonie cauzată de alți agenți patogeni, potrivit autorilor studiului.

Astfel, persistența celulelor infectate cu virus și caracteristicile moleculare unice ale proteinei spike diferențiază COVID-19 de alte pneumonii. „COVID-19 nu este pur și simplu o boală cauzată de moartea celulelor infectate cu virus, ci este cel mai probabil consecința persistenței acestor celule anormale pentru perioade lungi de timp în interiorul plămânilor”, a declarat dr. Mauro Giacca, de la King’s College London.

Creierul, inima și rinichii, fără leziuni

Cercetătorii au mai examinat și creierul, inima și rinichii celor care și-au pierdut viața în urma infectării cu virusul SARS-CoV-2. Aceste organe nu au prezentat însă leziuni sau replicare virală, precum în cazul plămânilor. Vârsta medie a celor decedați a fost de 77 de celor ani pentru bărbați și 84 de ani pentru femei.

Ei au prezentat comorbidități, printre care hipertensiune arterială, boli cronice ale inimii, demență și cancer. Echipa de cercetare evaluează acum efectul celulelor anormale asupra coagulării sângelui și a inflamației și caută tratament care ar putea bloca proteina COVID-19 și preveni fuziunea celulară.